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¿Qué es la agorafobia?

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Un agorafóbico es alguien que tiene miedo a ale­jarse de casa, miedo a estar solo o lejos de ayuda y miedo a los lugares públicos llenos de gente tales como calles, tiendas y autobuses.

La mayoría de los agorafóbicos temen también que per­derán el control sobre sus propias reacciones y que su miedo quedará com­pletamente fuera de control y les llevará a un ataque de pánico o a algo peor.

Debido a este temor, tienden a evitar los lugares que pudieran provocar­lo y esta evitación tien­de a con­vertirse en un hábito. A me­nudo se sienten mejor con alguien a quien conocen bien y, de este modo, llegan a depender de tener un acompañante cuando salen de casa. Una vez que una persona evita regular­mente salir sola de casa o evita muchos lugares diferentes por esta razón, se dice que padece agorafobia.

La agorafobia es un problema bastante frecuente. Aproximada­mente 2‑3 de cada 100 personas la padecen. Más de dos tercios de los agorafóbicos son mujeres.

Alguien que tiene agorafobia es probable que tenga miedo a:

  • Espacios abiertos en el campo.
  • Perder el control en lugares públicos atestados de gente.
  • Permanecer en casa con alguien.
  • Estar con otras personas.

La agorafobia no está asociada con ninguna enfer­medad mental grave (como, por ejemplo, la esquizofre­nia) ni tam­poco con ninguna enferme­dad física conoci­da.

Se origina, en primer lugar, cuando el cuerpo reacciona a situa­ciones cotidianas como si estas fue­ran peligrosas o espantosas. En segundo lugar, está origi­nada por la preocupación que producen estas ex­trañas sensaciones y, en tercer lugar, por el hecho de que los agorafóbicos tienden a evitar los lugares re­lacio­nados con dichas sensaciones.

Para comprender esto, piense en la forma en que reacciona su cuerpo en un momento de verdadero peligro ‑‑por ejemplo, un tiro que le pasa muy cerca y que hubiese podido provocar un ac­cidente fatal‑‑. Su cora­zón puede latir fuerte y rápida­mente, su estómago pue­de revolverse, usted puede sudar y temblar, etc. La re­ac­ción exacta varía de persona a persona, pero nor­mal­mente es lo suficien­temente fuerte como para origi­nar una sensación de “shock” después de un accidente.

En la agorafobia es como si esta reacción corporal se hubiera hecho extremadamente sensible, de forma que tiende a producirse automáti­camente en situaciones bastante comunes que no son peli­grosas.

El pánico agorafóbico es diferente al miedo o “shock” corriente por­que:

  • No puede ser controlado muy fácilmente.
  • Produce cambios corporales, como, por ejemplo, que su corazón lata más rápidamente.
  • Es una reacción corporal automática.
  • Es lo mismo que el miedo, pero sin ningún peligro real.

¿Por qué persiste la agorafobia? La razón principal es que la reacción natural a las sensaciones de pánico que no pueden ser comprendi­das es evitar los lugares en que suceden. Por des­gra­cia, esto parece tener el efecto de fortalecer el mie­do condicio­nado. Cuanto más persiste el evitar las situaciones, más fuerte se hace el miedo.

A menudo, la gente piensa que puede ayudar a un ago­rafóbico haciéndo­le cosas para que no tenga que salir de casa. Sin embargo, esto sólo consigue hacer más fuerte el há­bito de evitación

En cuanto al tratamiento el paso más importante es dejar de evitar los lu­gares a los que se teme. Sólo mediante la práctica gradual en estos lugares podrá llegarse a superar el miedo. Y, puesto que el miedo se ha estado desarro­llando du­rante largo tiempo, usted necesitará mucho tiempo para librar­se de él. Esto significa que usted tendrá que practicar el hacer frente a las situaciones temidas una y otra vez has­ta que recupere su confian­za. En otras pala­bras, una per­sona que tiene agorafo­bia debe adquirir el hábito dia­rio de salir de su casa para pasear, ir de tiendas, viajar en autobús o afron­tar (hacer frente a) las co­sas que teme, cua­lesquiera que estas sean. Natu­ral­mente, usted no puede esperar ha­cer todas estas co­sas de una vez; cada situa­ción debe ser practi­cada por etapas, un paso cada vez. Irá ad­qui­­­riendo confianza haciendo las cosas más fáciles pri­mero antes de hacer gradualmente otras más y más difí­ciles.

Si usted consigue ir a un sitio determinado que ha evi­tado durante algún tiempo:

  • No tendrá ya más problemas con ese lugar.
  • Será incluso más difícil la próxima vez.
  • De un modo u otro, no servirá para nada.
  • Probablemente, será un poco más fácil la próxima vez.

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